L’informatique quantique est presque prête pour les affaires, le démarrage dit

Quantum computing is almost ready for business, startup says

L’informatique quantique – qui exploite la physique particulière de l’échelle subatomique – a longtemps semblé être une technologie du futur lointain, peut-être des décennies plus tard. Mais la technologie de la science-fiction arrive sur le marché bien plus tôt qu’on ne l’avait prévu il y a quelques années à peine, grâce à une nouvelle réflexion sur la façon d’utiliser ses capacités encore imparfaites. Avec des géants comme Google et IBM, la société Rigetti, basée à Berkeley, fait une offre pour s’emparer du marché. Et il se peut qu’en ce moment au moins, il soit en tête.

Aujourd’hui, la startup lance un projet dans le moule des Amazon Web Services (AWS) appelé Quantum Cloud Services. “Pour la toute première fois, cette plate-forme permet d’obtenir un système informatique intégré qui est la première architecture de services de cloud quantique “, déclare Chad Rigetti, fondateur et PDG de son entreprise éponyme. La douzaine d’utilisateurs initiaux annoncés par Rigetti comprennent des sociétés de biotechnologie et de chimie qui utilisent la technologie quantique pour étudier des molécules complexes afin de développer de nouveaux médicaments.

J’ai rencontré le physicien plus tôt cette semaine pour voir à quoi ressemble un centre de données quantiques. A côté de chacun de plusieurs cylindres blancs contenant les ordinateurs quantiques surrefroidis se trouvent des racks de serveurs traditionnels, qui constituent les systèmes hybrides quantiques classiques qui mettent sur le marché cette physique bizarre.

Les opérations particulières que l’extrémité quantique du système peut faire, bien qu’encore limitées et sujettes aux erreurs, sont presque suffisantes pour améliorer les performances des ordinateurs traditionnels au-delà de ce qu’ils pourraient faire seuls – un jalon à venir appelé avantage quantique. “À mon avis, cela peut se produire n’importe quand entre six et 36 mois plus tard “, dit M. Rigetti.

Les algorithmes dits hybrides, qui exploitent les deux systèmes, sont capables de détecter et de corriger certaines erreurs. Et même les résultats imparfaits des ordinateurs quantiques peuvent être assez bons dans de nombreux cas, soit qu’ils dépassent complètement ce que la technologie informatique traditionnelle peut faire, soit qu’ils produisent des résultats plus rapidement ou à moindre coût.

C’est dans cette optique que Rigetti a créé un kit de développement logiciel appelé Forest (parce que c’est un écosystème, selon le Tchad) qui permet aux programmeurs d’accéder à des systèmes hybrides. Comme d’autres sociétés comme IBM, Rigetti a permis aux développeurs d’accéder à de petits ordinateurs quantiques en ligne pour essentiellement commencer à travailler sur la façon de programmer pour eux. L’entreprise a beaucoup appris depuis son ouverture en décembre 2017, explique M. Rigetti. Par exemple, à l’origine, elle a essayé de ne fournir que l’extrémité quantique du système à partir de ses propres centres de données, en le reliant à des ordinateurs traditionnels fonctionnant sur AWS. Mais le temps de latence entre les systèmes, bien que minime, était assez long pour limiter les performances.

D’où la décision de fournir toute l’informatique dans son propre centre de données de Berkeley. Rigetti invite maintenant ses clients à faire une demande d’accès gratuit à ces systèmes, dans le but de développer une application réelle qui offre un avantage quantique. En guise d’incitatif supplémentaire, le premier à le faire gagne un prix d’un million de dollars. “Ce que nous voulons faire, c’est nous concentrer sur l’utilité commerciale et l’applicabilité de ces machines, parce qu’en fin de compte, c’est la raison d’être de cette entreprise “, explique M. Rigetti. (Sur cette promesse, l’entreprise a levé 119,5 millions de dollars auprès d’investisseurs, dont Andreessen Horowitz.

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