L’avenir, c’est l’oreille : Pourquoi les “hearables” sont enfin la prochaine grande chose de la technologie

En octobre 2016, un groupe impressionnant de représentants de l’industrie de la technologie a pris le temps d’assister à une démonstration d’un produit d’une jeune entreprise appelée Doppler Labs. Bill Gates, cofondateur de Microsoft, et Satya Nadella, PDG de Microsoft, en ont reçu un chacun, tout comme Eddy Cue, directeur Internet d’Apple, et Jimmy Iovine, directeur du groupe d’écouteurs Beats d’Apple. Tout comme les cadres de la suite C d’Amazon, Facebook, Google et Tencent.

The future is ear: Why “hearables” are finally tech’s next big thing

En enfilant des versions de pré-production des écouteurs sans fil Doppler Here One, ils ont pu constater la capacité de l’appareil à éliminer les bruits de fond indésirables, à amplifier la voix d’une personne particulière dans la pièce et même à converser avec des personnes parlant une autre langue. Environ une demi-seconde après qu’un Doppler ait posé une question en espagnol, le porteur a entendu une traduction informatisée en anglais.

Au moins deux des sociétés ont fait des offres d’acquisition informelles, mais aucune n’a offert un prix assez élevé pour convaincre Doppler de renoncer à son rêve de lancer un nouveau produit important. Les ventes n’ont pas décollé, et un an plus tard, l’entreprise a été fermée. Mais ce n’est pas la fin de l’histoire. Quelques semaines après sa fermeture, plus de la moitié des meilleurs technologues de Doppler travaillaient pour les géants de la technologie.

Maintenant, Fast Company a appris qu’Amazon, Apple et Google ont chacun des projets prioritaires pour reprendre là où Doppler s’est arrêté. Tous les trois travaillent sur des produits qui combinent l’utilité de l’aide auditive avec la valeur de divertissement d’une paire d’écouteurs haut de gamme, et potentiellement beaucoup plus, disent les sources. Puisque tous les trois ont annoncé des plans pour accéder aux soins de santé, ils pourraient facilement ajouter des capteurs de surveillance de la condition physique et de la santé pour tout, des étapes de comptage à la mesure de la saturation en oxygène. Et même si cela peut prendre des années à se produire, personne ne veut rester à la traîne s’il devient possible de créer un ordinateur intra-auriculaire à usage général qui permet aux consommateurs de laisser leur téléphone dans le tiroir du bureau.

“En fin de compte, l’idée est de voler du temps sur le smartphone “, explique Gints Klimanis, l’ancien responsable de l’ingénierie audio de Doppler. “Le smartphone ne disparaîtra probablement jamais complètement, mais la combinaison des commandes vocales et de l’ouïe pourrait devenir l’interface principale pour tout ce qui est spontané.”

Les porte-parole d’Amazon, Apple, Google et Microsoft ont tous refusé de commenter cet article.

Notre désir d’utiliser la technologie sans avoir à la toucher a fait des enceintes intelligentes le marché des nouveaux matériels qui a connu la plus forte croissance depuis des années, déclare Cliff Raskind, analyste chez Strategy Analytics. D’ici 2023, 63 % des foyers américains auront un appareil comme l’Amazon Echo ou Google Home, contre 0,03 % en 2014 et 16 % en 2017.

D’ici là, les Américains parleront plutôt que de taper plus de la moitié de leurs requêtes de recherche Google, prédit Comscore. Selon Juniper Research, le marché des publicités diffusées en réponse à des requêtes vocales s’élèvera à 12 milliards de dollars. Et ces prédictions n’envisagent même pas un avenir où les consommateurs auront des ordinateurs dans leurs oreilles pendant une plus grande partie de leurs heures de veille, fournissant aux géants de la technologie encore plus de données sur leurs mouvements et leurs désirs – sans parler d’un canal dans leur cerveau qui rend les achats aussi faciles que de dire “Alexa, achetez (remplir blanc)”.
L’avenir est à l’oreille

“Les entreprises de technologie peuvent faire beaucoup plus avec les oreilles que d’amplifier la musique et de passer des appels téléphoniques “, explique Satjiv Chahil, un ancien responsable marketing d’Apple qui a conseillé Starkey Hearing Technologies, fabricant d’aides auditives, ces dernières années. “Il s’agit de permettre à votre assistante virtuelle de murmurer aux oreilles des clients tout au long de la journée, tout en améliorant leur santé et leur bien-être.”

Vos oreilles ont des propriétés extrêmement précieuses. Ils sont situés à quelques centimètres de votre bouche, ce qui leur permet de mieux comprendre vos énoncés que les enceintes intelligentes d’un bout à l’autre de la pièce. Contrairement à vos yeux, vos oreilles sont au travail même lorsque vous dormez, et elles sont nos ultimes multitâches. Des milliers de personnes meurent chaque année en essayant d’envoyer des messages texte pendant qu’elles conduisent, mais la plupart des gens n’ont aucun problème à conduire en toute sécurité lorsqu’ils parlent ou dictent des messages – même si la musique joue et que les enfants discutent en arrière-plan. Les oreilles ne sont pas à l’avant de votre visage, il peut donc être plus facile pour les Jony Ive du futur de créer des designs à la mode ou même invisibles pour l’oreille que pour les yeux. Vous vous souvenez de Google Glasses ?

Ce ne sont là que les avantages évidents. Avec les bons capteurs et le bon traitement à bord, un appareil audible peut dire si votre tête est dirigée vers une étagère de magasin devant votre visage ou vers un panneau d’affichage plus loin sur la route. Ajoutez un moniteur de fréquence cardiaque pour mesurer le stress et un capteur d’électroencéphalogramme pour analyser l’activité cérébrale spatiale, et il pourrait savoir à quoi vous pensez jusqu’à un certain degré – par exemple, combien d’attention vous portez au bruit des pas qui vous suivent, dit Poppy Crum, chef scientifique aux Dolby Laboratories.

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