Cet hélicoptère 911 à la fine pointe de la technologie pourrait être la prochaine étape pour les voitures volantes.

J’avais besoin d’un peu de temps pour savoir ce que faisait l’ingénieur Mark Groden. Tout d’abord, son publiciste m’a envoyé un courriel, contestant les affirmations d’entreprises comme Uber et Airbus selon lesquelles elles pourraient développer des appareils électriques futuristes et autonomes en quelques années seulement. Groden avait un plan plus réaliste. Mais lorsque nous avons téléphoné, le cofondateur de 28 ans de SkyRyse, qui émerge aujourd’hui de la clandestinité, a commencé à parler du coût élevé des vols d’hélicoptère d’urgence et de la façon dont le radar et les caméras pourraient rationaliser les opérations. Je n’ai pas vu le lien avec les voitures volantes.

This high-tech 911 helicopter could be the next step to flying cars

Il a fallu se rendre sur un terrain d’aviation ensoleillé de la vallée centrale de la Californie pour que toute l’histoire en ressorte. Groden joue un long, très long jeu pour devenir un fournisseur autonome de services aériens sur le modèle du programme follement ambitieux Elevate d’Uber, un réseau de taxis aériens partagés, piloté en fin de compte par intelligence artificielle. (Il a attiré des anciens élèves d’Apple, de Boeing, de SpaceX, de Tesla et de l’armée américaine). L’offre commerciale initiale de Groden ne ressemble guère à cet objectif ultime. Mais elle offre la possibilité de collecter les données de vol nécessaires au développement des technologies.

Uber brûle des milliards et des milliards de dollars, avec la promesse déprimante de finir par dominer un marché : taxis, taxis aériens, taxis électriques, etc. Avec un financement de 25 millions de dollars de Venrock, Eclipse, Stanford University, Industry Ventures, Trucks Venture Capital et Engage Ventures, SkyRyse n’a pas ce luxe. Il s’agit plutôt de commencer avec un réseau de transport qui, selon lui, peut faire rapidement gagner de l’argent grâce au service d’intervention d’urgence 9-1-1 en cas d’urgence.

“Donc, à l’heure actuelle, si une ville veut mettre sur pied n’importe quel type d’opération avec n’importe quelle capacité aérienne, elle doit acheter l’avion, obtenir les pilotes – pas un seul pilote, mais plusieurs. Ils doivent s’occuper des mécaniciens “, dit Groden. “Au lieu de cela, vous pouvez passer un contrat avec SkyRyse, et vous payez selon vos besoins.”

Les affaires ont commencé plus tôt ce mois-ci à Tracy, une ville d’environ 90 000 habitants située à environ 80 km à l’est de San Francisco. Je me suis présenté à l’aéroport municipal de la ville le 17 août, le cinquième jour d’un programme de deux semaines. SkyRyse avait pris tous les appels au 911 pour les forces de l’ordre, et était en mission du FBI pour suivre les trafiquants de drogue pendant ma visite.

“Ce n’était pas prévu dans le plan, mais nous avons apparemment impressionné les policiers avec lesquels nous travaillons “, dit Groden. SkyRyse a commencé à envoyer des techniciens médicaux aux urgences la semaine suivante. D’ici janvier 2019, la ville de Tracy vise à ce que SkyRyse fasse partie de la réponse à tout type d’appel 911.

Alors que la collecte de données en vue d’atteindre l’objectif ultime d’autonomie progresse, SkyRyse déploie des technologies de pointe dans ses opérations actuelles. L’entreprise pilote un Robinson R44 (en particulier, la version Raven II), un quatre places populaire et relativement bon marché que Groden surnomme la “Toyota Camry of helicopters” pour son ubiquité et son haut niveau de sécurité.

Mais ce R44 est équipé de certaines technologies exotiques comme les radars à réseau phasé. Le coûteux système multi-antennes fournit un balayage complet qui se traduit par un guide à code couleur pour des trajectoires de vol sûres au-dessus du terrain.

J’ai parlé avec des experts qui ont reconnu la configuration inhabituelle. “Je n’ai jamais entendu parler d’un système[radar] d’évitement du relief à bord d’un hélicoptère bon marché comme un R44 “, déclare Mike Hirschberg, ingénieur aéronautique et directeur exécutif de la Vertical Flight Society (anciennement l’American Helicopter Society). Il est rare de voir une telle technologie en dehors de l’armée, a ajouté M. Hirschberg, qui n’est pas affilié à SkyRyse.

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